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Las islas tropicales que cayeron en ruinas

En los últimos años, Dunk Island, frente a la costa australiana de Queensland, ha sido el refugio de vacaciones privado de sus propietarios.

Antes de 2011, la pintoresca isla que se encuentra cerca de la Gran Barrera de Coral del país, contaba con un resort de 160 habitaciones. Pero fue destruida ese año por un ciclón.

En ese momento, el turismo en toda la región estaba en dificultades. Así que en lugar de reformar el hotel, los propietarios se embolsaron el pago del seguro y decidieron disfrutar de Dunk por sí mismos.

Ahora está en el mercado con un precio de venta de alrededor de 20 millones de dólares australianos (14 millones de dólares; 11 millones de libras esterlinas).

Tom Gibson, que gestiona la venta en la agencia inmobiliaria JLL, dice que el afortunado licitador obtendrá los «huesos viejos» del resort, una pista de aterrizaje construida por Qantas, una red eléctrica y una planta de tratamiento de aguas residuales.

Dice que los actuales propietarios quieren vender a alguien que pueda «devolverle la vida a la operación».

Las fortunas de Dunk forman parte de un cuadro de decadencia que se extiende a lo largo de los emblemáticos arrecifes de Australia.

Es uno de una serie de retiros que han caído en ruinas debido a que los poderosos ciclones y la creciente competencia han dañado el turismo. La inversión ha sufrido, y un puñado de hoteles de la isla están abandonados.

«No podemos confiar en las glorias del pasado como el destino turístico por excelencia de los australianos», afirma Daniel Gschwind, director ejecutivo del Consejo de la Industria Turística de Queensland.

«Esto es realmente una carrera y tenemos que mantenernos en forma», dice, añadiendo que «nos ha llevado un poco de tiempo darnos cuenta de ello y responder».

Aproximadamente del tamaño de Italia, la Gran Barrera de Coral se extiende a lo largo de 2.300 km (1.400 millas) a lo largo de la costa de Queensland.

En el centro del turismo isleño, en el arrecife de coral más grande del mundo, se encuentra el grupo de resorts de las Whitsundays.

En este momento, el Sr. Gschwind dice que cuatro de las siete islas Whitsunday que cuentan con alojamiento turístico están cerradas.

Esto se debe en parte a los severos ciclones que han azotado la región, en particular el ciclón Debbie en 2017.

Sin embargo, la devastación que causó fue mucho más allá de los daños materiales, explica el Sr. Gschwind, ya que la cobertura de las catástrofes naturales puede afectar al turismo mucho después de que haya vuelto la luz del sol.

«Esos impactos de percepción para nuestra industria son a menudo más catastróficos que el daño físico causado», dice.

El Sr. Gschwind añade que algunas empresas no sufren daños, pero están «al borde del colapso», ya que los turistas se alejan por temor a que sea desagradable o inseguro.

«Es deprimente cuando vas a estos lugares y hay sol, es cálido y la gente está sentada sin clientes sin razón aparente.»

El clima salvaje no es el único factor que ha frenado el turismo en la isla. Un dólar australiano fuerte, junto con un aumento de las tarifas aéreas de bajo costo, asestaron un duro golpe a muchos operadores turísticos.

Los observadores dicen que se intensificó hace aproximadamente una década, cuando en lugar de vacacionar en casa, los australianos podían permitirse viajes más exóticos a lugares como Bali o Phuket. Para los viajeros internacionales, Australia parecía demasiado cara.

«La fortaleza de la moneda es el mayor impulsor del mercado turístico australiano», dice Sam Charlton, copropietario de Bedarra Island, un resort de lujo de 10 villas en la costa norte de Queensland.

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La Gran Barrera de Coral, Patrimonio Mundial, está amenazada por la decoloración de los corales
El Sr. Charlton y su esposa Kerri-Ann se hicieron cargo de Bedarra en 2011. En ese momento, la crisis financiera mundial pesaba sobre el turismo, y la subida del dólar empeoró las cosas.

Dice que cuando el ciclón Yasi llegó en 2011 creó «la tormenta perfecta de negativos» para los operadores de la isla.

Fue el inicio de un período de deterioro para muchos balnearios de la región. Con el adelgazamiento de las llegadas de turistas y el agotamiento del dinero, el mantenimiento comenzó a decaer.

«El resultado ahora es una colección de islas que tienen edificios que no han sido cuidados durante 10 años», dice el Sr. Charlton.

Algunas islas cerraron cuando los tiempos eran más difíciles, dice, y ahora «hay mucho trabajo por hacer» para reactivar la industria.

Pero gran parte de ese trabajo ha comenzado. Las inversiones están volviendo a la región a través de una ola de reurbanización.

El resort Daydream Island reabrió oficialmente este mes, y Great Keppel – una antigua isla de fiesta con el eslogan de marketing «Get wrecked on Keppel!» – fue comprada por una empresa de Singapur y Taiwán en 2018.

Un centro turístico intercontinental en Hayman Island abrirá sus puertas el próximo mes, y Lindeman Island está programada para una renovación de 583 millones de dólares australianos. Otro, Long Island, está en el mercado por unos 15 millones de dólares australianos.

La empresa JLL del Sr. Gibson ha gestionado varias ventas en las islas de Queensland en los últimos años. Dice que la región «bajó un poco la guardia a partir de 2005 con la falta de reinversión», pero eso está cambiando.

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