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¿Qué han estado haciendo mal los economistas?

La economía se equivocó en algunas cosas básicas, y algunos economistas están tratando de corregirlas, dice Evan Davis, presentador del programa PM de Radio 4 y ex editor económico de BBC News.

Dos advertencias antes de que me quede atascado.

Primero, debo decir que me encanta la economía. Es un kit de herramientas maravillosas para dar sentido al mundo – usted puede buscar algunos de los conceptos más atractivos, desde el dilema de los prisioneros hasta la ventaja comparativa y la paradoja del ahorro.

Huelga decir que no deberíamos tirar la economía por la borda.

En segundo lugar, la economía no ha tenido una mala racha. En las últimas décadas, los economistas han influido (más que nunca y más que nadie) en todos los aspectos de nuestras vidas. Han dirigido los bancos centrales, han liderado la reflexión sobre los negocios y trabajan en los más altos niveles de la administración pública en Occidente y en instituciones internacionales. Su ortodoxia ha sustentado todo tipo de políticas gubernamentales (como la elección en la educación, por ejemplo). Y durante esta era en la que han reinado los economistas, el mundo ha cosechado algunos éxitos notables. La reducción de la proporción de seres humanos que viven en la pobreza extrema en los últimos treinta años ha sido extraordinaria.

Escuche a Evan Davis sobre economía en PM en Radio 4
Pero a pesar de todo esto, la economía se encuentra, con razón, en medio de un replanteamiento.

Era obvio que muchas cosas habían salido mal en el momento de la crisis financiera; era una vergüenza profesional que el peor accidente en tres generaciones ocurriera no mucho después de que los economistas tomaran el mando en la cabina de mando.

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Muchos economistas no pudieron predecir la crisis financiera de 2008
Y luego, igual de significativo, una década después de esa crisis, sabemos que el modelo económico ortodoxo (el que muchos llaman «neoliberal») está dejando insatisfechos a sectores de la población de gran parte de todas las sociedades occidentales.

Obviamente, la política y los responsables políticos están respondiendo a la cólera de la manera habitual, tratando de desviarse hacia algo diferente. La gran investigación sobre la desigualdad lanzada recientemente por el Instituto de Estudios Fiscales es un ejemplo de las prioridades cambiantes de los economistas que trabajan en el extremo práctico de la profesión.

Pero también está ocurriendo algo más: se está reconsiderando toda la disciplina académica de la economía: tanto la teoría como el asesoramiento político.

No todos los economistas están de acuerdo con este proyecto, y no toda la economía está siendo derrocada. Y no todo el replanteamiento es realmente nuevo. Pero sí parece que estamos en medio de un lento cambio de paradigma. ¿Quién sabe dónde terminará?

Las dos «C».
Dos palabras -ambas comenzando con C- capturan las críticas del pensamiento de la vieja escuela. Una es la complejidad, la otra es la comunidad. Permítanme explicarles ambas cosas.

La complejidad es una reacción contra algunos supuestos muy simplistas sobre los que se construyen los modelos económicos ortodoxos: en particular, los supuestos de que los individuos saben lo que quieren, que maximizan su utilidad con sujeción a las limitaciones de ingresos y tiempo a las que se enfrentan y que las empresas maximizan los beneficios.

Los modelos económicos tradicionales deben ser sencillos para que las matemáticas funcionen, y conseguir que las matemáticas funcionen siempre ha sido un objetivo importante. Además, en estos modelos se ha puesto un gran énfasis en la consistencia interna, más que en la aplicabilidad práctica.

Pero resulta que el mundo es más complicado de lo que estas suposiciones simplistas implican.

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China es una de las varias economías que han experimentado una disminución en el nivel general de pobreza.
Esto es muy claro en la función más básica de los modelos económicos, ayudarnos a entender la economía. Los economistas siempre han producido sus modelos en forma de una especie de caja negra virtual que contiene docenas de ecuaciones. A esto, pueden conectar algunos datos y de la caja vienen las proyecciones de cómo se comportará la economía en diferentes circunstancias.

Estos modelos tienen una cierta elegancia teórica, pero ahora se percibe cada vez más que las economías no evolucionan por un camino matemático bien definido, sino de una manera mucho más desordenada. Los actores individuales de la economía se enfrentan a una incertidumbre radical; se adaptan y aprenden a medida que avanzan; observan lo que hacen los demás. La economía tropieza en un proceso de descubrimiento lento, lleno de circuitos de retroalimentación.

Los nuevos modelos podrían basarse en otras ciencias: podrían analizar cómo se mueven juntos los bancos de peces o las bandadas de aves; o podrían basarse en modelos evolutivos de poblaciones.

Tomemos un ejemplo: ¿cómo deciden las empresas cuándo subir sus precios? Esto es fundamental para entender la inflación. Simplificando un poco aquí, en los modelos tradicionales las empresas podrían tomar sus decisiones de fijación de precios mirando el objetivo de inflación y asumiendo que eso es lo que será la inflación. O pueden limitarse a seguir los precios de ayer, ya que cuesta mucho cambiar las etiquetas de sus productos. Los economistas piensan mucho sobre este tipo de cosas – con compañías racionales que hacen

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