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Una misión global para localizar microplásticos hace una parada en España

En 2013, una goleta llamada Tara que transportaba a un equipo de exploradores y científicos completó una odisea de tres años a través de los océanos del mundo. La expedición llevó a cabo el mayor censo de plancton marino jamás realizado: microorganismos a la deriva que generan la mitad del oxígeno de la atmósfera terrestre.

Pero en ese viaje, los investigadores encontraron algo más que plancton en sus redes: también atraparon microplásticos, partículas de menos de cinco milímetros de diámetro que pueden dispersar bacterias e incluso entrar en la cadena alimenticia.

«Sabemos que en algunas partes del Mediterráneo hay tantos microplásticos como plancton», explica Lisa Weiss, una de las 40 científicas que participan en la nueva misión de Tara.

Los investigadores rotan periódicamente, de modo que sólo hay unos 14 científicos a bordo de la goleta en un momento dado. Este año, la embarcación, con sede en Francia, recorre las costas europeas para tomar muestras en las desembocaduras de 10 grandes ríos con el fin de encontrar el origen de los residuos plásticos que terminan en el mar.

El trabajo se está realizando en el Támesis (Inglaterra), el Elba y el Rin (Alemania), el Sena, el Loira, el Garona y el Ródano (Francia), el Tajo (Portugal), el Ebro (España) y el Tíber (Italia). EL PAÍS fue invitado a bordo de la Tara en su época en la desembocadura del Ebro, en la región de Cataluña.

Europa, dicen los científicos, es uno de los tres continentes más contaminantes del mundo. Como toda la basura, los microplásticos se acumulan en cinco grandes giros oceánicos donde convergen las corrientes marinas: dos en el Pacífico, dos en el Atlántico y uno en el Océano Índico. Pero estas partículas están en todas partes: se han encontrado dentro de la Fosa de las Marianas, a 11 kilómetros de profundidad en la Tierra, y en el Monte Everest, a una altitud de 8.000 metros. Y ahora se piensa que podrían estar en el aire que respiramos y en algunos de los alimentos que comemos.

Weiss es estudiante de doctorado en Cefrem, un centro de investigación francés centrado en el Mediterráneo. Su equipo está tratando de poner un número en el flujo de microplásticos que van de la tierra al mar. En este momento se cree que el 80% de los microplásticos en los océanos provienen directamente de los ríos, pero esta es una estimación aproximada, dice Weiss.

La misión, denominada Tara Microplastics, es un proyecto conjunto de la Fundación Tara Oceans, el CNRS (Centre National de la Recherche Scientifique) y el Laboratorio Europeo de Biología Molecular (EMBL). Participan decenas de centros de investigación e instituciones patrocinadoras. En estos momentos la goleta de 120 toneladas está anclada en el puerto de L’Ampolla, a pocos kilómetros del Delta del Ebro, la desembocadura del río Ebro en el mar.

Esto está bastante limpio comparado con el Sena.

LEILA MEISTERTZHEIM, INVESTIGADORA

A las 8 de la mañana, varios investigadores suben a bordo de un bote inflable rígido armado con botellas, frascos, medidores de salinidad y sofisticadas redes filtrantes que les ayudarán a recolectar muestras en el estuario. Durante esta parte de la misión, Soline Alligant, que está obteniendo un doctorado en química del centro francés Leesu, es la encargada de coordinar el trabajo de campo.

«Estamos tomando muestras de la superficie para capturar los microorganismos que viven en estas aguas», explica, sumergiendo un cilindro de ocho litros dentro del río. Luego despliega una red en forma de embudo que arrastra detrás de ella durante unos minutos para filtrar grandes volúmenes de agua y recoger los tipos de organismos y plásticos que no están a la vista.

Todas las muestras terminan dentro de una bolsa de congelación para mantenerlas frías, luego son procesadas en el barco y enviadas a un laboratorio en Francia. La información que proporcionan dirá a los científicos si los plásticos han recorrido un largo camino, basándose en el tipo de organismos vivos que se encuentran en su superficie y si éstos están presentes de forma natural en la desembocadura del Ebro.

«Los microplásticos actúan como una balsa para los microorganismos», dice Alligant. «Esto podría tener consecuencias ambientales, porque los plásticos a veces transportan especies invasoras o patógenos.» Durante una expedición anterior en el Mediterráneo, los Tara encontraron la bacteria que causa el cólera, Vibrio cholerae, en microplásticos de la costa francesa.

Esto es particularmente alarmante para la toxicóloga Leila Meistertzheim, fundadora de la empresa de desarrollo sostenible Plastic@Sea, la única entidad del sector privado que colabora en la misión de Tara. Toma muestras de basura en las playas: tapas de botellas, envolturas, bolsas para perros con los excrementos todavía dentro….

«Esto está bastante limpio comparado con el Sena», señala. Más tarde se pone su traje de baño y camina hacia el mar, sintiendo con sus pies algo que se ató allí hace un mes. Es una jaula pequeña con cinco tipos diferentes de polímeros plásticos, como el polietileno y el nylon. Meistertzheim ha estado plantando jaulas idénticas en todos los estuarios donde el Tara hace una parada, siempre con un mes de antelación.

Cuando la nave llega, los recoge para analizar los microorganismos que han colonizado la superficie de cada muestra. Esto busca encontrar respuestas a una gran cantidad de preguntas tales como: ¿Es el crecimiento de microbios capaces de descomponer los plásticos? ¿Existe una mayor concentración de patógenos en las muestras? ¿Cada polímero tiene un conjunto específico de sedimentadores?

Las jaulas también contienen mejillones, que actúan como filtros naturales de agua que involuntariamente atrapan microplásticos en sus tractos digestivos y pueden ser disecados para encontrar un buen inventario de los contaminantes en cada río. Meistertzheim sabe que sus mejillones sufren cambios en su sistema inmunológico y reproductivo como consecuencia de la exposición a los plásticos, aunque «no sabemos si los microplásticos tienen un efecto directo en la salud humana. Sabemos que son un problema para los ecosistemas marinos».

En los ríos, los científicos pueden observar qué partículas se hunden y cuáles permanecen flotando en la superficie. Otra cuestión es de dónde se originan: la idea sería detener la contaminación en la fuente.

«Antes pensábamos que los ríos sólo transportaban plásticos grandes y que éstos se rompían en el mar», explica Meistertzheim. «Ahora sabemos que eso no es cierto: los ríos ya están transportando microplásticos que no son causados por la degradación. En el Támesis, encontramos el 66% de los polímeros que sólo estaban presentes en forma de microplásticos». Estos microplásticos primarios, que no son el resultado de la degradación y se encuentran en los textiles y cosméticos, por ejemplo, son una fuente importante de contaminación en sí mismos.

Aunque los resultados de la misión no estarán disponibles antes de finales de 2019, los científicos ya han llegado a una conclusión preliminar: las soluciones a la contaminación marina se encuentran en tierra. Limpiar los océanos es una tarea imposible, por lo que la solución más eficiente es ir directamente a la fuente y detener el flujo de basura hacia el mar.

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