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El lanzador de pequeños satélites Virgin Orbit planea volar su cohete por primera vez este fin de semana

Finalmente el Lanzador Uno podría ver el espacio

El lanzador de pequeños satélites Virgin Orbit – la compañía hermana de la empresa de turismo espacial Virgin Galactic de Richard Branson – planea llevar a cabo el primer lanzamiento de prueba de su cohete hoy. La compañía ha estado desarrollando y probando sus vehículos durante los últimos seis años, pero ahora está lista para enviar finalmente un cohete a la órbita.

El cohete principal de Virgin Orbit se llama LauncherOne, capaz de lanzar al espacio cargas útiles pequeñas y medianas, aproximadamente del tamaño de lavadoras. Y el cohete toma un camino único para llegar allí. En lugar de lanzarse verticalmente desde el suelo, como la mayoría de los cohetes en estos días, el Lanzador Uno en realidad despega desde debajo del ala de un avión Boeing 747. Apodado Cosmic Girl, el 747 está diseñado para llevar al Lanzador Uno hasta los 35.000 pies. Allí, el avión se eleva, inclinando el cohete hacia el cielo, y luego el Lanzador Uno se aleja. Su motor principal se enciende, impulsando al Lanzador Uno el resto del camino a la órbita.

«Somos un sistema muy único en el sentido de que somos lanzados desde el aire», dijo Dan Hart, el CEO de Virgin Orbit, durante una conferencia de prensa. «Y lo que eso nos da es una flexibilidad increíble. De hecho, tenemos movilidad; podemos volar al espacio desde cualquier lugar que pueda albergar un 747, que es casi cualquier lugar, y podemos ir a cualquier órbita.»

«PODEMOS VOLAR AL ESPACIO DESDE CUALQUIER LUGAR QUE PUEDA ALBERGAR UN 747».

Al menos así es como se supone que funciona. Virgin Orbit aún no ha puesto en órbita el Lanzador Uno, aunque la compañía ha hecho una gran cantidad de pruebas en todo el hardware para hacerlo realidad. Los ingenieros de Virgin Orbit han realizado numerosas pruebas de encendido con el motor de LauncherOne, llamado NewtonThree, en las instalaciones de prueba de la compañía en el Puerto Aéreo y Espacial de Mojave.

El piloto principal de Virgin Orbit, Kelly Latimer, ha estado volando rutinariamente con Cosmic Girl, realizando las maniobras que necesitará hacer durante un lanzamiento real. Y el equipo ha hecho varias pruebas con el Lanzador Uno en el aire, ensayando todo menos la parte en que los motores del cohete se encienden. La compañía ha llevado el cohete bajo el ala de Cosmic Girl unas cuantas veces, y el equipo incluso dejó caer un LauncherOne falso desde el avión, para ver si el cohete caía como esperaban.

Llegar a este lanzamiento ha tomado un poco más de tiempo del que Virgin Orbit había previsto. Originalmente, la compañía esperaba volar el Lanzador Uno tan pronto como el verano pasado, pero el equipo terminó haciendo más trabajo para desarrollar el cohete. «Añadimos algunas pruebas a lo largo del camino mientras revisábamos el programa de verificación general», dijo Hart. «Y así nos ajustamos en consecuencia. El enfoque interno del equipo era realmente moverse a través de un proceso de desarrollo metódico.» Además, la pandemia de COVID-19 obligó a la compañía a detener brevemente las operaciones este año y a reelaborar la forma de operar de las fábricas de Virgin Orbit en Long Beach.

Pero ahora, finalmente es hora de volar. El LauncherOne está cargado con una carga útil pesada y falsa que la compañía ha tratado como el satélite de un cliente real. Eso significa que el equipo lo ha manejado con cuidado e incluso lo ha limpiado, como si fuera real. «En sí mismo, no es algo terriblemente excitante», dijo Will Pomerantz, vicepresidente de proyectos especiales de Virgin Orbit, durante la conferencia de prensa. «Es esencialmente una masa inerte de aspecto agradable que nos permitió practicar todas esas cosas que realmente queríamos practicar».

«LA HISTORIA NO ES TERRIBLEMENTE AMABLE NECESARIAMENTE CON LOS VUELOS INAUGURALES».

Para poner esta masa en órbita, el plan es que Latimer despegue del Puerto Aéreo y Espacial de Mojave con el LauncherOne. Luego volará Cosmic Girl sobre el Pacífico y posicionará el avión sobre el punto de lanzamiento del cohete. Latimer soltará el cohete y unos segundos después, los motores se encenderán y comenzará el viaje del LauncherOne al espacio. Virgin Orbit tiene una ventana de lanzamiento de cuatro horas para esta misión que comienza a la 1PM ET del lunes. Originalmente, la compañía esperaba lanzar el domingo, pero tuvo que posponerlo debido al descubrimiento de un sensor que actuaba de forma extraña. La compañía sólo lanzará si se cumplen todos los criterios climáticos y otras restricciones, pero hasta ahora, Hart dice que el tiempo se ve bien.

Orbita Vírgen está preparada para aprender de este vuelo y es realista sobre la posibilidad de que algo salga mal. «La historia no es terriblemente amable necesariamente con los vuelos inaugurales», dijo Pomerantz, señalando que cerca de la mitad de los lanzamientos inaugurales de nuevos cohetes fallan. El equipo también está preparado para hacer otro lanzamiento de prueba si es necesario después de éste.

Pero si todo va bien, el objetivo es que la compañía pase rápidamente al servicio comercial. Su primer vuelo de cliente es para la NASA, lanzando hasta 10 pequeños satélites desarrollados en su mayoría por universidades en una misión llamada ELaNa XX. Ese debería ser uno de los pocos que Virgin Orbit hace este año. «Esperamos llegar a uno o dos vuelos más este año, a medida que entendamos y madure el sistema», dijo Hart. Esa cadencia puede aumentar el próximo año.

Una vez que las operaciones comerciales se pongan en marcha, Virgin Orbit se convertirá en una de las pocas compañías estadounidenses con un cohete operativo dedicado a lanzar pequeñas cargas útiles a la órbita. Sin embargo, la compañía tiene mucha competencia que se avecina rápidamente, con numerosas empresas de nueva creación que desarrollan tipos similares de vehículos de lanzamiento para capitalizar la revolución de los pequeños satélites. Y otros grandes actores, como SpaceX, están tratando de entrar en el mercado también, ofreciendo empacar múltiples pequeños satélites en sus cohetes más grandes para llevar numerosos vehículos diminutos al espacio a la vez.

Virgin Orbit es optimista, sin embargo, afirmando tener contratos de clientes de empresas comerciales, la NASA, el Departamento de Defensa, e incluso socios internacionales, que suman cientos de millones de dólares. La compañía también fijó su precio de pre-lanzamiento para los paseos en el LauncherOne en 12 millones de dólares, pero la compañía dice que eso evolucionará con el tiempo. «Nuestros precios obviamente seguirán el mercado a medida que entremos en operaciones completas», dijo Hart. «Y nos ajustaremos en consecuencia».

Sobre todo, Hart piensa que lanzar desde un avión en lugar de una plataforma de lanzamiento fija hará que la empresa sea más atractiva para los clientes potenciales. «Somos realmente únicos en el campo en que tenemos esta flexibilidad y que no estamos lanzando desde un rango congestionado», dijo Hart.

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