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Google internet balloon sigue buscando sus alas

La apuesta de Google por los globos para prestar servicios de telefonía móvil se enfrenta pronto a una prueba crucial en medio de las dudas sobre la viabilidad de la tecnología por parte de algunos clientes potenciales.

La compañía detrás del esfuerzo, Loon dice que sus globos llegarán a Kenia en las próximas semanas para su primera prueba comercial. La prueba con Telkom Kenia, el operador número 3 de la nación, permitirá a los aldeanos de montaña comprar el servicio 4G a precios de mercado durante un período indefinido. La autoridad de aviación de Kenia dijo que su aprobación final se firmará este mes.

Nacido en 2011, Loon tiene como objetivo llevar la conectividad a lugares remotos del mundo mediante equipos de red alimentados por energía solar que flotan sobre zonas donde la construcción de torres de telefonía es demasiado costosa.

Sus globos de helio del tamaño de una cancha de tenis han demostrado su utilidad. Durante los últimos tres años, Loon ha permitido con éxito que los operadores de telefonía móvil en Perú y Puerto Rico utilicen globos de forma gratuita para suplantar a las torres de telefonía móvil derribadas por desastres naturales.

Los funcionarios kenianos se muestran entusiastas en su intento de poner en línea a más ciudadanos.

Pero los ejecutivos de otros cinco operadores de telefonía móvil cortejados por Loon en cuatro continentes le dijeron a Reuters que Loon no es un accesorio actualmente, y puede que nunca lo sea. Esas empresas, entre ellas Telkom Indonesia, Vodafone Nueva Zelanda y el gigante francés Orange SA, dicen que Loon debe demostrar que su tecnología es fiable, segura y rentable para los transportistas.

Hervé Suquet, director de tecnología e información de Orange Middle East and Africa, dijo que Loon necesita demostrar su valía en Kenia.

«Si los resultados son positivos, entonces estaríamos potencialmente interesados», dijo en una declaración.

La aerolínea Zain Group, con sede en Kuwait, dijo que también está observando de cerca el juicio en Kenia.

Hay mucho en juego para la empresa matriz de Google, Alphabet Inc. Ha promocionado algunas pequeñas subsidiarias, incluyendo Loon, como cruciales para su próximo acto: diversificar más allá de las ventas de publicidad. Pero sus autodenominadas «otras apuestas», como la empresa automovilística Waymo, generan el 0,4% de los ingresos.

Otra nube es una demanda alegando que Google robó las ideas de globos de un competidor en 2008. Un juicio en la corte federal está programado para comenzar el 2 de agosto en San José, California. Si pierde, Loon pagaría daños determinados por el jurado a Chandler, Space Data, con sede en Arizona, que vende globos de comunicación a las fuerzas armadas de Estados Unidos.

Loon dijo que se defenderá vigorosamente.

Alastair Westgarth, director general de la filial Alphabet, creada oficialmente el pasado mes de julio, expresó su confianza en su estrategia. «Múltiples» entidades adicionales están a punto de firmar contratos con Loon, dijo. La plantilla de la empresa se ha triplicado hasta superar los 200 empleados en el último año.

Loon también atrajo financiación externa. Una rama de la empresa japonesa de telecomunicaciones SoftBank Corp. que desarrolla aviones teledirigidos por Internet invirtió $125 millones (£99 millones) como parte de una asociación este año. Ha acelerado el interés de Loon en aplicaciones industriales no reportadas anteriormente, como el servicio a granjas y pozos petroleros en el mar.

«Con años de desarrollo técnico, más de 35 millones de kilómetros volados y cientos de miles de personas conectadas, tenemos una gran ventaja y estamos bien posicionados para conectar a mucha gente y aprovechar las oportunidades que vienen con ello», dijo Westgarth en una declaración.

HUIDA HACIA LA INDUSTRIA
Loon decidió asociarse con empresas de telecomunicaciones, dijeron tres ex ejecutivos de Google, después de descubrir que operar su propia red corría el riesgo de que las empresas de telecomunicaciones, los accionistas y los activistas desconfiaran de la influencia de Google. Su objetivo es imponer una tasa fija de suscripción basada en el tamaño de la zona de cobertura, más las tasas relacionadas con el uso de los datos.

Pero algunos clientes potenciales de telecomunicaciones se han mostrado reacios, prefiriendo pagar en función del número de abonados, según uno de los ejecutivos del operador y uno de los antiguos ejecutivos de Google.

Otros desconfían de las limitaciones técnicas. Una cadena virtual de seis globos puede suministrar 4G a miles de dispositivos en un área casi tan grande como Puerto Rico.

Pero los usuarios pueden perder las conexiones si los vientos empujan los globos por el mal camino. Su equipo de energía solar necesita abundante sol durante todo el año, dejando fuera de los límites a trozos de los Estados Unidos, Europa, China y el extremo sur de América del Sur y África. Y el uso de globos demasiado cerca de las ciudades podría interferir con otras comunicaciones.

Además, los globos cuestan decenas de miles de dólares cada uno y deben ser reemplazados cada cinco meses a medida que se degradan sus caparazones de plástico.

Loon se negó a hacer comentarios sobre los costos, pero dijo que sigue mejorando la cobertura y la longevidad.

TROPIEZO EN INDONESIA
La empresa también se ha enfrentado a vientos en contra de la política y la cultura.

En 2015, invitó a funcionarios de Indonesia a la sede de Google para anunciar los ensayos en el cuarto país más poblado del mundo. Sus 268 millones de habitantes están repartidos en miles de islas, lo que dificulta la cobertura tradicional.

Pero cuatro años después, Loon aún está esperando la aprobación final para realizar pruebas allí.

Se tropezó al principio al servir sándwiches de cerdo a sus invitados musulmanes durante la visita de Silicon Valley en 2015, según una persona familiarizada con los procedimientos. Loon dijo que tenía en cuenta las restricciones dietéticas y el tiempo de oración programado para los invitados.

De vuelta en Indonesia, los rumores se arremolinaron en línea y en el gobierno de que los globos tenían cámaras de vigilancia, lo que la compañía negó. En 2016, las autoridades indonesias investigaron a Google por presunta evasión fiscal y finalmente acordaron un acuerdo no revelado.

Pero el daño estaba hecho. El personal de Loon canceló ese año un viaje a Indonesia por la preocupación por el creciente sentimiento anti-Google, según dos personas familiarizadas con los planes.

«Para cabildear, tienes que estar ahí para inclinarte y respetar», dijo una de las personas. Loon «podría haber empujado mucho más».

Loon dijo que mantiene frecuentes conversaciones con las autoridades indonesias y que el mes pasado emitieron una autorización preliminar. El Ministerio de Defensa de la nación aún debe realizar inspecciones de seguridad, incluyendo la revisión de cámaras, dijo un funcionario indonesio a Reuters.

Por su parte, Telkom Indonesia, el primer operador nacional, se está concentrando en los satélites para ampliar la cobertura, dijo a Reuters David Bangun, un alto ejecutivo.

Telefónica, con sede en Madrid, que se negó a hacer comentarios pero que ha mantenido conversaciones con Loon durante años, ha probado alternativas tales como confiar en la energía solar para reducir los costes de las torres remotas.

Otro transportista latinoamericano, cuyas operaciones son vulnerables a las tormentas, dijo que encontró una alternativa para la resiliencia ante los desastres: Fortificará sus torres de telefonía móvil.

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