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LAS LUCHAS DE MICROSOFT POR EL CIELO HAN CREADO UN MOMENTO DE ZOOM

Skype se está perdiendo a Zoom y a otros durante la pandemia de coronavirus.

Si la pandemia del coronavirus hubiera arrasado el mundo en 2011, todo el mundo habría usado Skype para conectarse a través de llamadas de voz y video. En cambio, rivales como Zoom y Houseparty están teniendo un momento de enorme crecimiento en 2020 gracias a los consumidores que buscan alternativas a Skype. En las últimas semanas hemos visto a personas de todo el mundo refugiarse en sus casas y dar clases de yoga virtual, tomar cervezas con amigos e incluso clases escolares en todo Zoom. Es una situación única en la década que ha puesto de relieve la asediada adquisición de Skype por parte de Microsoft a lo grande.

Microsoft adquirió Skype originalmente por 8.500 millones de dólares en 2011. Fue el mismo año en que Zoom y Snapchat fueron fundados, y Apple lanzó su iPhone 4. Skype tenía más de 100 millones de usuarios activos en ese entonces, y 8 millones de ellos pagaban por usar el servicio para hacer y recibir llamadas usando el protocolo de voz por Internet (VoIP). Skype era la principal forma en que los consumidores se comunicaban entre sí a través de Internet, y las videollamadas representaban el 40 por ciento de todo el uso de Skype en 2011.

Skype se había hecho tan grande que en 2011 La Cebolla bromeó con que «Skype» sería añadido al diccionario. Tres años más tarde, el verbo fue añadido al Diccionario de Inglés de Oxford, destacando lo popular que se había convertido el servicio. Pero Microsoft se enfrentó a algunos grandes desafíos desde el principio para transformar Skype en un negocio rentable y mantenerlo relevante para los consumidores.

La adquisición de Skype por parte de Microsoft llegó justo cuando las aplicaciones de chat como WhatsApp, Messenger, Snapchat y WeChat empezaban a ganar impulso y a desafiar el dominio de Skype. Sorprendentemente, Microsoft optó por abandonar su propio servicio popular de Windows Live Messenger en favor de Skype para tratar de evitar la competencia.

Sin embargo, Microsoft tenía un gran problema que resolver desde el principio. La compañía había adquirido un servicio basado en la tecnología peer-to-peer (P2P), que la hacía menos eficiente en los dispositivos móviles. Aquí es donde comenzaron muchos de los problemas de Microsoft con Skype. Microsoft hizo la transición de Skype de estas redes P2P a servidores alimentados por la nube en 2013, con el fin de capitalizar la integración de Skype en Windows Phone y mejorar sus aplicaciones móviles en general.

Skype también se convirtió en la aplicación de mensajería predeterminada para Windows 8.1 en 2013, e incluso se envió como parte del gran impulso de Kinect de Microsoft para la consola Xbox One en el mismo año. Skype también apareció en la web como parte de Outlook.com en 2013. Todo esto fue impulsado por la transición de Microsoft de las redes P2P tradicionales de Skype, pero fue un desastre.

La transición duró años y dio lugar a que las llamadas, los mensajes y las notificaciones se repitieran en múltiples dispositivos. Skype se volvió poco confiable, en un momento en que los rivales seguían ofreciendo alternativas sólidas que incorporaban funciones de mensajería que realmente funcionaban y se sincronizaban entre los dispositivos. En lugar de solucionar rápidamente los problemas subyacentes, Microsoft pasó años intentando rediseñar Skype. Esto condujo a una combinación letal de un producto poco fiable con una experiencia de usuario que cambiaba mensualmente.

En 2016 escribí que Microsoft necesitaba arreglar Skype, en lugar de añadir emoji inútiles y lanzar y abandonar su aplicación de videomensajería Qik. Sin embargo, Microsoft no me escuchó. La empresa tomó una dirección completamente diferente con Skype en 2017, con un diseño que convirtió la aplicación en algo que se parecía a Snapchat. Como era de esperarse, la gente no estaba contenta con el diseño y Microsoft se vio obligada a eliminar las características similares a las de Snapchat y a rediseñar Skype una vez más un año después.

Durante este tiempo, Microsoft también impulsó Skype para empresas como reemplazo de su software de mensajería instantánea empresarial Lync (Office Communicator). Skype parecía que impulsaría el futuro de los servicios de chat de Microsoft entre los consumidores y las empresas, hasta la llegada de los equipos de Microsoft en 2016. En los últimos años, los equipos se han convertido rápidamente en el centro de atención de Microsoft para las conversaciones y las comunicaciones. La compañía ha estado presionando agresivamente a las empresas para que adopten los Equipos, en un momento en que rivales como Slack están tratando de ganarse a las grandes empresas.

Los Equipos de Microsoft ya no son sólo para las empresas, tampoco. Justo esta semana, Microsoft anunció su plan de Equipos para los consumidores. Es parte de un mayor impulso para que las familias y los consumidores se suscriban a Microsoft 365. Microsoft está tratando de convencer a los consumidores de que los equipos pueden ser utilizados para conectarse con amigos y familiares en un grupo de chat o a través de videollamadas, y compartir listas de tareas, fotos y otros contenidos, todo en un solo lugar. Microsoft cree que las personas que planean viajes con amigos u organizan clubes de lectura y reuniones sociales estarán interesadas en los equipos.

Sin embargo, el impulso de los equipos ha desviado la atención de Skype en los últimos años. Microsoft ha utilizado la tecnología subyacente que tiene con Skype para potenciar sus llamadas de video y voz en los Equipos, mientras reescribía la experiencia de chat y mensajería que la compañía luchó por conseguir con la transición de Skype a Messenger.

Todo esto ha llevado a Microsoft a poner su peso en los equipos, incluso para los consumidores. Es probable que Skype no desaparezca pronto, pero ya no es el objetivo de Microsoft. «Por ahora, Skype seguirá siendo una gran opción para los clientes que lo aman y quieren conectarse con capacidades básicas de chat y videollamadas», dice un portavoz de Microsoft en una declaración a VentureBeat. «Con las nuevas características de la aplicación móvil Microsoft Teams, vemos a los equipos como un centro todo en uno para su trabajo y su vida que integra el chat, las videollamadas, [y] la capacidad de asignar y compartir tareas, almacenar y compartir datos importantes con su grupo, [y] compartir su ubicación con familiares y amigos, mientras que Skype es predominantemente una plataforma de aplicaciones de chat y videollamadas». No tenemos nada más que compartir».

Microsoft dijo en 2015 que Skype tenía 300 millones de usuarios activos mensuales. La compañía no ha actualizado esos números en el tumultuoso período que siguió. Aún no sabemos exactamente cuántas personas están usando Skype, pero Microsoft dio algunas pistas esta semana. Durante una sesión informativa de prensa, Microsoft reveló que Skype es utilizado por 200 millones de personas, un recuento de usuarios activos que se basa en un período de seis meses y no en un recuento mensual de usuarios activos. Durante la pandemia de coronavirus, este uso ha aumentado a 40 millones de personas que usan Skype diariamente, un 70 por ciento más que en el mes anterior. Eso sugiere que alrededor de 23 millones de personas usaban Skype diariamente, antes del aumento de la demanda.

Microsoft se niega a proporcionar recuentos mensuales de usuarios activos para Skype, muy probablemente porque la compañía no quiere ninguna comparación obvia con sus competidores o con los 300 millones que reveló anteriormente en 2015 cuando el servicio aún estaba creciendo. 40 millones de usuarios diarios sigue siendo un gran número, incluso cuando aplicaciones de chat como WhatsApp han pasado desde entonces de 2 mil millones de usuarios, y Telegram ha superado los 200 millones de usuarios activos mensuales.

La verdadera pregunta es ¿cómo están creciendo rivales como Zoom, Houseparty e incluso los Hangouts de Google durante esta pandemia de coronavirus en curso? Tanto Houseparty como Zoom han explotado en crecimiento en el Reino Unido y los Estados Unidos. Zoom se encuentra actualmente en la parte superior de la lista de la tienda de aplicaciones de EE.UU., y en la segunda posición de la lista de la tienda de aplicaciones del Reino Unido. Houseparty está a la cabeza en el Reino Unido, y número tres en los EE.UU. Skype ocupa el número 75 en los Estados Unidos y el número 15 en el Reino Unido. Microsoft no está perdiendo totalmente aquí, la aplicación móvil de la compañía es la número siete en los EE.UU. y la número seis en el Reino Unido.

«Zoom no comparte ningún número en torno a los usuarios / uso, registros o número total de clientes», dice un portavoz de Zoom en una declaración a The Verge. Así que es imposible saber el verdadero número de usuarios de Zoom en este momento. Algunas estimaciones sugieren que Zoom tuvo cerca de 13 millones de usuarios activos mensualmente el mes pasado, antes de que los consumidores y las empresas recurrieran al servicio en gran número.

Una de las muchas razones por las que los consumidores están acudiendo en masa a Zoom y Houseparty es que son fáciles de usar. Los usuarios de Zoom no necesitan una cuenta, es gratis de usar hasta 40 minutos, y pueden unirse a las reuniones con un simple enlace o código. Skype ofrece una forma de crear videoconferencias sin necesidad de registrarse ni descargar nada, pero probablemente ni siquiera sabías que existía esta característica. En cambio, el sencillo enfoque de la aplicación de Zoom ha convencido a la gente.

Esa facilidad de uso ha provocado críticas sobre la privacidad de Zoom, y el fenómeno del «Zoombing», en el que un invitado no invitado utiliza la función de compartir pantalla de Zoom para emitir vídeos de choque. Houseparty es igualmente fácil de usar, pero se enfrenta a los rumores de piratería informática que la empresa niega enérgicamente. Houseparty dice que está «investigando los indicios de que los recientes rumores de piratería fueron difundidos por una campaña comercial pagada para dañar a Houseparty». La empresa ofrece incluso pagar un millón de dólares al «primer individuo que aporte pruebas de tal campaña».

Aunque Zoom y Houseparty no proporcionen números de usuarios reales, está claro por las muchas historias de personas que usan los servicios y la evidencia anecdótica que hay un serio crecimiento en este sentido. Un reciente informe de App Annie muestra que Houseparty, Google Hangouts, los equipos de Microsoft y Zoom están viendo un crecimiento fenomenal por diferentes razones. Skype sigue siendo utilizado por las emisoras y en muchos lugares del mundo, pero mucha gente está recurriendo a otros lugares para hacer videollamadas.

Hay muchas razones para que Skype se pierda este momento clave de intercambio de ideas, pero los errores de Microsoft con la fiabilidad y la interfaz de usuario de Skype tienen la culpa. Esto se destaca mejor con Skype para Windows. Después de años de luchar para decidir entre el sistema táctil (Universal Windows Platform) y el tradicional Skype de escritorio, Microsoft ahora está cambiando de rumbo en sus planes de Skype para Windows.

Skype pronto migrará a una aplicación alimentada por electrones, en lugar de UWP. Ahora actúa mucho más como una aplicación de escritorio tradicional. «Para los usuarios de la aplicación de UWP, es una actualización en segundo plano y migramos sus credenciales, de manera similar a lo que sucede cuando se actualiza una aplicación en un dispositivo móvil», dice un portavoz de Skype en una declaración a The Verge. «Los clientes verán la misma interfaz de usuario de Skype pero pueden ver una funcionalidad diferente ya que Electron tiene más características que UWP».

Esto, junto con el enfoque de los equipos, son las primeras señales de dónde terminará Skype. Microsoft no temía abandonar a los 100 millones de personas que usaban Windows Live Messenger hace años, y no me sorprendería ver a la compañía tratando de empujar a los usuarios de Skype a los Equipos en los próximos meses. Como dijo Microsoft: «Por ahora, Skype seguirá siendo una gran opción para los clientes que lo aman y quieren conectarse con capacidades básicas de chat y videollamadas». La parte de «por ahora» de esa declaración es una señal reveladora de que el enfoque de Microsoft es ahora Equipos, no Skype.

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